X-37B返回地球 它带来这些太空竞争“新风向”

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  X-37B返回地球 它带来这些太空竞争“新风向”

  本报记者 张 强

  美国空军神秘的X-37B轨道试验飞行器在轨飞行时长不断刷新纪录——首次任务在轨时长为224天,第四次飞行任务在轨时间718天,第五次则达到了780天!

  科技日报记者了解到,此次飞行任务被称作“轨道试验飞行器-5”(OTV-5),是X-37B的第五次飞行。自2017年9月进入轨道后,X-37B于近日在美国佛罗里达州的肯尼迪航天中心完成着陆。

  远望智库特约研究员易方介绍:“X-37B作为美‘全球快速打击系统’的重要平台,从研制到2010年首飞,再到后来的飞行测试,长期处于神秘不言、高度保密的状态。由于它具有美国国家航空航天局(NASA)、美国国防高级研究计划局(DARPA)、美国空军等深厚的军方背景和重大战略意义,同时美国官方一直用‘太空运载工作’的民用外衣当其挡箭牌,更为其添加了神秘色彩。”

  它或为人类首架太空战斗机

  “X-37B由美国波音公司研制,是一种迷你型无人航天飞行器,其外形类似航天飞机,但大小只有航天飞机的四分之一。它集飞机、运载器、航天器等多功能于一身,由操作人员在地面进行监控,飞行在177至926千米高度的近地轨道上。”易方说。

  一直以来,外界都认为X-37B带有军事目的,进行的是军事试验。

  外媒报道称,美国空军前部长希瑟·威尔逊认为,X-37B轨道试验飞行器在宇宙中非同寻常的机动能力将会“让敌人发疯”。

  而俄罗斯联邦航天集团总裁德米特里·罗戈津说,理论上像X-37B轨道试验飞行器这样的仪器可以作为武器载体使用。

  “X-37B拥有高达25马赫的飞行速度,数天内就可重复发射,每次发射费用仅为航天飞机的几十分之一,不受轨道限制的机动能力,还具有超长的工作时长等独特优势,使其具备巨大的军事潜力。”易方指出,“应该说,X-37B只是一个太空运载平台,但是其搭载相关军事设备后,就能具备相关军事功能。”

  公开资料显示,X-37B个头很小,无法载人,但具备一个类似于皮卡的货舱。X-37B可根据需要携带不同的任务载荷,执行侦察、预警、导航、通信和投放、回收、俘虏或破坏卫星等任务,甚至可以使用高超声速武器对地实施快速打击。

  美国福克斯新闻网2012年曾报道,第2架X-37B于2011年3月5日升空。网友们猜测,这架无人机或许正在执行监视国际太空站的任务。而俄罗斯卫星网今年4月报道称,X-37B曾抵近侦察俄军航天器。

  易方介绍:“理论上讲,X-37B可以作为空间预备指挥所、太空侦察监视与预警平台、空间武器发射平台、核弹头远距运载平台,甚至还可以实施反卫星作战、太空电子战等,因此具有深厚的军事利用潜质。媒体猜测其很可能是人类首架太空战斗机。”

  在太空发射小卫星是战术创新

  美国空军此次发布的消息最令人关注的是,X-37B执行任务期间,成功完成了美空军实验室的实验,并发射了多颗小型卫星。

  对此,易方指出:“从太空释放小卫星并非先例,美、俄、日、澳等国近些年采用独立或联合的方式对该项技术也进行了测试,只不过平台以空间站、卫星、航天飞机等为主。比如,美国和意大利在上世纪90年代就曾经做过从航天飞机上释放小卫星的‘绳系卫星’试验。只不过美国此次采用了X-37B作为释放平台。”

  随着太空战略博弈愈加激烈,太空资产面临严峻安全威胁。鉴于小卫星制造速度快、成本低、技术更新快、便于规模化部署、快速响应等诸多特点,小卫星的应用愈加广泛,并成为太空竞争的主要方向。其实,从21世纪初最早提出“太空快速响应”一词,到当前提出的大胆超前的“星链计划”,美国正一步一步成为世界小卫星领域的领头羊。而此次验证X-37B从太空发射小卫星,具有隐蔽性强、不易被侦察监视的特点,战时完全可以达到出其不意的效果。

  那么,此次飞行试验X-37B实现了从太空中发射小型卫星,是否意味着美国在太空战领域又有了新的进展?这些小型卫星又能承担什么任务呢?

  易方认为:“从发射小卫星的角度讲,可以认为这是一次战术创新。目前,小卫星技术典型军事应用非常广泛,包括战场态势感知领域,如DARPA的SeeMe项目;军事通信领域,如快速响应空间项目;天基目标监视,如GSSAP项目;空间对抗领域,如进行目标的探测、在轨操作,以及利用机械臂等手段进行卫星捕获和重组等。但如果小卫星换成动能弹,则战略意味就很浓。不仅向上可以反卫星,理想情况或许可能向下对地精确打击。在这种高度进行对地精确打击,可能防不胜防。但具体技术发展到什么程度我们也不得而知。”

  利用超强性能形成太空威慑

  此次飞行试验,X-37B创纪录地在太空中停留了780天。

  易方指出:“各方公开消息显示,X-37B的这次飞行进行了热防护系统、导航与控制系统、自主返航和自主降落系统、新型离子推进器试验,以及100多种先进材料的测试。但长达780天破纪录的停留,其测试内容显然不止这些。”

  正如前任美国国防信息中心太空安全计划主任特雷莎·希金斯曾指出的,“问题是你是不是将X-37B看成是武器平台”。平台和先进材料测试实验只可能是其中一部分。“结合美先进技术发展,还可能会测试先进通信技术和指挥控制系统、激光武器、动能武器、侦察监视和预警装备、电子战装备等先进装备和技术的测试实验。”易方说。

  那么,这个破纪录的时长,又意味着什么呢?

  长达780天的在轨飞行试验中,美国空军可能全面、系统性地测试了其民用和军用材料、技术和装备,达到了既定目标,增强了美军的战略威慑能力。易方表示,如前所言,X-37B只是一种近地轨道飞行平台,军事任务可以依据需要而定。在整个杀伤链上,由于其超长的工作时长以及快速的机动能力等,完全可以全面履行侦、控、打、评等全方位的作战任务。因此,X-37B是美国太空战略中的“杀手锏”。

【编辑:王禹】

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